Az internet és a www (world wide web) fogalmát a köznyelvben gyakran nem különítik el, pedig valójában a két dolog nem ugyanazt jelenti. Az internet összekapcsolt hálózatok globális rendszere, míg a www egy szolgáltatásként fogható fel, ami az interneten fut. Ezen a szolgáltatáson rengeteg, legtöbbször webszervereken tárolt adat érhető el, általában egy webböngésző segítségével. Egy weblap megnyitása tipikusan az oldalhoz tartozó URL begépelésével, vagy egy linkre kattintással történik. Ezután a böngészők a DNS (domain name system, tartománynévrendszer) szabályai szerint megtalálják a kívánt IP-címet, és megjelenítik az oldalt.

Először a böngészők az URL-t átfordítják IP-címre a DNS segítségével. A böngészők ilyenkor kapnak egy számsort, ami a domainhez tartozó IP-cím, például a rackhost.hu domainnek a 91.227.139.38 az átfordított IP-címe. Ezután a böngésző egy HTTP kérést küld az interneten keresztül az IP-címhez tartozó számítógépnek. A kérés a TCP/IP protokoll szerint jut célba, így a fogadó számítógép meg tudja különböztetni a különböző típusú kéréseket, legyen az HTTP vagy egy e-mail. A HTTP protokoll általában a 80-as portot használja. Ezután a fogadó számítógép továbbítja a kérést egy webszerver felé. Ha a webszerver teljesíteni tudja a kérést, akkor visszaküld a böngészőnek egy HTTP választ a kért oldal tartalmával HTML-ben. A böngésző ezután értelmezi a HTML-t és megjeleníti a tartalmat.

A WWW térképe
A WWW térképe

A legtöbb weboldal linkek segítségével össze van kötve más oldalakkal, dokumentumokkal, letölthető elemekkel. A linkek összekapcsolódásából létrejövő halmazt hívjuk információs hálónak. Ezt az óriási hálózatot nevezték el WorldWideWebnek, ám végül a rövidített WWW változat maradt meg a köznyelvben. A hálózatot gráfokkal lehet ábrázolni, ahol a csúcspontok a különböző weboldalak, az élek pedig a weboldalak közötti linkek.

A www használata a domain nevekben a szerverek szolgáltatásaira utal. Így egy webszerver nevében a www kifejezés, míg egy FTP szerverében az ftp lesz benne. A www előtag manapság egyre gyakrabban elmarad, a webszervereket úgy állítják be, hogy a www nélküli domainnév is ugyanarra az oldalra mutasson. A legtöbb híres internetes szolgáltatót is általában az előtag nélkül használják, pl. facebook.com, twitter.com, gmail.com. A cím előtt található http:// vagy https:// a HTTP protokoll használatára utal, a www-vel ellentétben fontos szerepe van az oldalak elérésben, hiszen ezek határozzák meg a használandó protokoll típusát a kérések és válaszok számára. A böngészők általában önállóan hozzáillesztik az előtagot a címhez.